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¿Por qué los católicos persignarnos?

Los católicos estamo tan acostumbrados a persignarnos que rara vez nos detenemos a preguntarnos qué significa ese gesto.
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Persignarnos es un gesto que dice, de forma abreviada, que una persona es católica. Aparece como un icono en la cultura popular, y como gesto se esparce a lo largo de la historia del cine. Los sacerdotes que se mueven hacen señas solemnes sobre personas recién fallecidas o penitentes en el confesionario, los boxeadores hacen señas torpes con sus puños enguantados, los monjes tonsurados con atuendos medievales hacen el mismo gesto como una forma taquigráfica de indicar que son supersticiosos o en presencia de alguien. Espeluznante presagio, y no hay nada como una vívida señal de la cruz (hecha preferiblemente con un crucifijo levantado) para hacer que Bela Lugosi como Drácula se aleje dramáticamente de un cuello que antes invitaba.

El mismo signo es omnipresente en la piedad católica. Comenzamos nuestras oraciones persignandonos con la señal de la cruz. Usamos el signo de la cruz con el pulgar en la frente, los labios y el pecho antes de leer el evangelio. En la liturgia y en varios ritos sacramentales, los sacerdotes trazan el signo de la cruz sobre personas y objetos.

¿Dónde se originó la costumbre de firmar con la cruz y qué significa?

Es un hecho curioso que la cruz no aparece en el arte cristiano hasta el siglo IV, pero el trazado de la cruz en la frente con el pulgar o el índice se encuentra en el uso popular cristiano ya en el siglo II.

El signo más expansivo de la cruz (que toca la frente, el pecho y los hombros) se menciona por primera vez en la vida devocional de los cristianos en el siglo V, pero no fue hasta principios de la Edad Media, en gran parte a través de la influencia de los monasterios, que el gesto entra en uso general. En ese momento también existía una costumbre generalizada de bendecir en forma de cruz usando la eucaristía, el libro del evangelio o un relicario.

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Hoy, por supuesto, el gesto de la gran señal de la cruz con la invocación, “En el nombre del Padre . . . ” es común y universal en la Iglesia Católica.

Pero estamos tan acostumbrados a persignarnos que es posible que nunca nos hayamos parado a preguntar qué significa ese gesto.

Primero, toda tradición religiosa incorpora gestos corporales para “espesar” el poder del lenguaje religioso. En ese sentido, la señal de la cruz es una forma de lenguaje corporal como los gestos de levantar las manos en oración, arrodillarse, inclinarse, etc.

Persignarse dice algo, y cuando se hace en público (por ejemplo, en la bendición antes de las comidas en un lugar público) también es un acto de fe. La señal de la cruz habla y confiesa.

En segundo lugar, los poderosos gestos simbólicos, cuando se examinan de cerca, dicen más de una cosa. Obviamente, persignarnos a nosotros mismos es una marca de nuestra fe en las acciones salvadoras de Jesucristo. También hacemos la señal en el nombre de la Santísima Trinidad invocando al Padre, al Hijo, y al Espíritu Santo.

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Al menos en la tradición bizantina, donde se estipula que el signo debe hacerse con dos dedos (que simbolizan las dos naturalezas de Cristo) o con tres dedos (que simbolizan la Trinidad), se está haciendo una declaración teológica. Una fórmula bizantina común que se usa al firmar uno mismo es: “Bendito sea nuestro Dios en todo momento, ahora y siempre y por siempre. Amén.”

Un último punto: persignarse, en cualquier forma (piense en la hermosa costumbre de un padre trazando la cruz en la frente de un bebé que se prepara para acostarse o un niño mayor que se va de viaje), es tan común como si fuera una rutina.

Una estrategia práctica para nuestra vida espiritual cristiana común es volver a aprender lo que estamos haciendo cuando nos persignamos. En su evocador libro Sacred Signs, el difunto Romano Guardini lo expresó de manera tan hermosa que le daré la última palabra:

Es el más sagrado de todos los signos. Haz una gran cruz, tómate tu tiempo, pensando en lo que haces. Deja que abarque todo su ser, cuerpo, alma, mente, voluntad, pensamiento, sentimientos, hacer y no hacer, y, al persignarte con la cruz, fortalecer, y consagrar todo en la fuerza de Cristo, en el nombre del Dios trino.


Este ensayo se publicó originalmente en la edición de agosto de 1995 de la revista U.S. Catholic (Vol. 60, No. 8).

Imagen: Unsplash

Este artículo también está disponible en inglés.

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